어메이징하고 판타스틱한 고양이 수염

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고양이와 강아지 신체의 신비

고양이와 강아지는 정말이지 멋진 동물 입니다. 외형이 아름답고 사랑스러운 것은 물론이요, 인간으로서는 상상도 할 수 없을, 가히 초능력에 가까운 많은 능력을 보유하고 있어요. 그리고 그 멋짐을 알고 사랑할 수 있는 것은 반려 인간이 누릴 수 있는 큰 기쁨입니다.

사랑하면 알게 되고 알게 되면 보이나니,
그때 보이는 것은 전과 같지 않으리라

우리가 개와 고양이를 더 잘 이해한다면 더 올바른 방법으로 그들을 사랑할 수 있을 테고, 그렇게 우리는 더 행복하고 평화롭게 함께할 수 있을 것이라 믿어요.

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동물친구들은 정말 정말 멋지다

고양이와 강아지의 멋짐을 모르는 사람이 없었으면 좋겠다는 마음으로 준비한 <고양이와 강아지 신체의 신비>

그 시작으로 고양이의 수염을 소개합니다. 고양이 하면 절대 빼놓을 수 없는 것, 우리가 고양이를 고양이로 인지하게 하는 것은 바로 수염이니까요. 이 글의 끝에서 우리 모두 고양이의 멋짐에 감탄할 수 있길 바라며, 고양이 수염의 놀라운 스펙과 기능에 대해 알아보겠습니다.


목차





고양이 수염의 놀라운 스펙

수염이란 무엇인가

인간이 만물의 영장이라고는 하나, 갖지 못한 게 있다면 바로 수염(vibrissae)입니다. 여기서 수염은 ‘코밑이나 턱 또는 뺨 언저리에 나는 털’[1]이 아닙니다. 일반 털에 비해 더 길고 약 2~3배 두꺼우며, 하피(下皮 hypodermis)에 깊숙이 뿌리내려 여러 개의 신경 세포와 밀접하게 연결되어 진동을 통해 환경의 변화를 감지하는 감각모를 말합니다.

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이 수염은 그 수염이 아니다
수염은 동물이 살아가는 환경에 적합하게 다양한 방식으로 진화해 왔습니다. 예를 들어 초식 동물은 수염으로 먹을 수 있는 풀의 재질을 구별할 수 있고, 물속에 사는 고래와 같은 포유류는 수염으로 물속 진동을 느껴 방향을 찾는다고 해요. 무엇보다도 수염은 사냥을 하는 포식자 육식 동물일수록 길고 정교하게 발달하였는데, 고양이의 수염이 바로 사냥에 최적화된 수염의 대표적인 예입니다[2]. 공기의 흐름과 사냥감의 미세한 움직임까지 감지하는 초고성능 레이더와 같은 기관이죠.

수염의 개수와 위치

고양이의 수염은 사냥에 요긴하게 쓰이도록 몸 구석구석에 위치해 있습니다. 품종마다 차이가 있지만, 대부분 입 주변에 16~24개의 수염이 좌우 대칭 으로 나 있고, 가장 긴 수염은 얼굴보다 길고 몸의 너비와 일치합니다. 고양이의 수염은 입 주변 외 사냥에 유용한 다른 부위에도 나 있습니다. 눈과 머리를 보호하는 눈 위 수염, 먹잇감의 움직임을 감지하는 턱 아래와 다리에 난 수염 이 바로 그것이죠.

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구석구석에 위치한 고양이 수염


수염의 재질과 생성 과정

고양이 수염의 재질은 알파 케라틴(α-keratin). 척추동물의 모질, 뿔과 손발톱을 구성하는 섬유성 구조 단백질 성분으로, 견고하면서도 유연하게 형태를 바꿀 수 있으며 물에 젖지 않습니다[3]. 그야말로 고양이에게 걸맞는 섬세한 아름다움과 사냥에 필요한 기능성을 모두 충족하는 완벽한 재질!

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아름답고 기능성도 뛰어난 고양이 수염

고양이에게 중요한 기관인 만큼 수염은 고양이의 생애에 있어 매우 빨리, 그리고 자주 생성되는데요. 새끼 고양이가 태어나 청각 다음으로 열려 의존하게 되는 감각은 바로 촉각인만큼 수염은 매우 이른 시기에 발달 해요. 뿐만 아니라 고양이의 수염은 매일 조금씩 자라며 자연스럽게 빠지기도 하는데요, 중요한 역할을 하는 만큼 재생 속도가 빠릅니다. 따라서 청소하다가 고양이 수염을 발견했다면 지극히 자연스러운 일이니 걱정할 필요는 없습니다.




고양이 수염의 놀라운 기능

촉각을 감지한다

고양이가 수염으로 감지하는 촉각이란 인간이 피부로 감지하는 것들과는 차원이 다릅니다.

· 어둠 속에서 방향을 찾고,
· 기압의 미묘한 변화를 감지하여 날씨에 대비하고,
· 공간을 가늠하는 것

이 모든 것이 모두 고양이에게는 ‘촉각’의 범위에 들어가거든요.

천부적인 사냥꾼인 고양이는 동체 시력이 뛰어나 사물의 미세한 움직임도 감지할 수 있는 반면 30cm 이내에 있는 가까운 것은 잘 보지 못하는데, 이때가 바로 수염의 진가가 발휘되는 순간입니다. 고양이의 입 주변에 난 수염은 피부 아래 연결된 근육의 수축과 이완을 통해 가닥 단위로 움직임을 컨트롤하여 공기 중의 미세한 움직임을 읽어냅니다. 이렇게 수염이 수집한 정보는 수염과 연결된 신경 세포를 통해 한 가닥 한 가닥 독립적으로(!) 뇌에 전달됩니다[4]. 마치 우리가 열 손가락으로 제각기 다른 촉각 정보를 읽어내는 것과 같이 말이지요.

2분 16초부터, 고속 카메라로 촬영한 고양이의 수염

고양이는 수염으로 공간도 측정 할 수 있습니다. 뺨에 난 수염의 길이는 몸의 너비와 대략 일치하는데, 좁은 공간에 들어가기 전 ‘내가 들어갈 수 있는지’ 여부를 수염으로 측정하여 판단할 수 있습니다. 마치 우리가 스마트 레이저 줄자로 공간을 측정하듯 말이지요.

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언제나 조심스러운 작은 사냥꾼
이렇듯 고양이는 뛰어난 촉각과 시각, 청각의 시너지 효과를 발휘하여 사냥에 있어서 백발백중, 원샷원킬을 해냅니다. 더욱 놀라운 사실은 선천적 혹은 후천적으로 시력을 잃어도 고양이는 수염 덕분에 생활에 큰 지장이 없다[5] 는 것. 이쯤이면 인간의 촉각에 비해 고양이의 촉각은 거의 초능력 수준 아닌가요?

감정을 표현한다

고양이에게 수염의 움직임은 감정을 표현하는 ‘표정’ 이기도 합니다. 앞서 언급했듯 고양이 얼굴에 난 수염은 피부 아래 근육과 연결되어 있어 독립적으로 움직임을 조절할 수 있고, 고양이의 기분 상태에 따라 다르게 움직입니다. 꼬리, 귀의 움직임과 더불어 수염은 고양이의 상태가 드러나는 부분이에요.

평소 편안한 상태의 고양이의 수염은 살짝 아래로 내려가 있습니다. 그러나 무언가에 흥미가 생기거나 긴장하여 사냥 모드에 들어가면 주변의 변화를 더 빠르게 감지하기 위해 수염을 앞으로 쭉 뻗게 되지요. 또 공포를 느낀 고양이는 수염을 얼굴 쪽으로 바짝 붙여 위험으로부터 수염을 지킵니다.

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사냥 모드의 수염



고양이에게 수염이 없다면?

이렇듯 고양이에게 수염은 없어서는 안 될 중요한 감각 기관. 고양이만큼 촉각에 의존하지 않는 인간으로선 완벽하게 이해하기 어렵지만, 고양이에게 수염이 없다면 일상에 큰 어려움이 생길 것임은 어렵지 않게 짐작할 수 있어요.

따라서 고양이의 수염을 자른다는 것은 있을 수 없는 일입니다. 고양이의 수염은 사람의 수염처럼 미용을 목적으로 자르거나 기를 수 있는 털이 아니니까요. 수염 자체에는 감각이 없기 때문에 잘랐을 때 고양이가 고통을 느끼지는 않겠지만, 수염의 부재는 고양이에게 인지 장애, 그리고 심각한 스트레스의 원인이 됩니다.

이쯤이면 고양이의 수염은 고양이를 사랑하는 이라면 사랑할 수밖에 없는 특별함이 아닐까요? 그리고 이토록 뛰어난 고양이의 촉각과 사냥 본능을 충족시키기 위한 노력은 집사의 마땅한 도리이자 의무 일 테고요. 그러니 오늘도 우리는 새 장난감으로 열심히 고양이의 사냥 본능을 깨워보면 어떨까요? 30cm 이내에 접근한 사냥감을 향해 쏠린 우리 아이의 수염에 집중하면서요.

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고양이에겐 역시, 기승전 '사냥 놀이'

[1] ↑수염. 고려대한국어사전 (2009.10)

[2] ↑Ahl, A.S. The role of vibrissae in behavior: A status review. Vet Res Commun 10, 245–268 (1986). DOI: 10.1007/BF02213989

[3] ↑알파 케라틴. 모발학사전 (2003.05)

[4] ↑Ahl, A.S. The role of vibrissae in behavior: A status review. Vet Res Commun 10, 245–268 (1986). DOI: 10.1007/BF02213989

[5] ↑ 고양이의 은밀한 사생활(Secret Life of Cats), BBC 다큐멘터리


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